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¿Qué le hace exactamente el TEPT al cerebro?

El trauma puede afectar a las personas de diversas formas e incluso puede tener un impacto duradero en el cerebro. En algunos casos, puede conducir al trastorno de estrés postraumático (PTSD, por sus siglas en inglés), un trastorno relacionado con el trauma y el estrés que da como resultado un procesamiento y almacenamiento inadecuados de los recuerdos traumáticos.

Debido a la forma en que se almacenan estos recuerdos, las personas con PTSD presentan síntomas como recuerdos recurrentes sobre el evento; pesadillas traumáticas; flashbacks disociativos; hipervigilancia; involucrarse en un comportamiento arriesgado; y una respuesta de sobresalto exagerada.

No todas las personas con PTSD experimentan los mismos síntomas o tienen exactamente el mismo patrón de cambios cerebrales. Sin embargo, los investigadores han podido utilizar técnicas de neuroimagen para observar algunas de las diferentes áreas del cerebro que desempeñan un papel en el desarrollo de la afección.

El Instituto Nacional de Salud Mental informa que aproximadamente el 3,6 % de los adultos de EE. UU. padecieron TEPT en el último año. Aproximadamente el 6,8% de todos los adultos experimentarán esta condición en algún momento de sus vidas.

Partes del cerebro afectadas por el TEPT

Ciertas estructuras del cerebro están estrechamente relacionadas con algunos de los síntomas del PTSD. Estas estructuras incluyen la amígdala y el hipocampo (que forman parte del sistema límbico); varias partes de la corteza prefrontal (PFC); la corteza cingulada anterior media y la circunvolución frontal inferior derecha.

El PTSD provoca la hiperactivación de algunas estructuras cerebrales mientras que otras áreas se vuelven hipoactivas.

Tanto la amígdala como la corteza cingulada anterior media se sobre estimulan cuando una persona tiene PTSD. Sin embargo, el hipocampo, la circunvolución frontal inferior derecha, la CPF ventromedial, la CPF dorsolateral y la corteza orbitofrontal se vuelven hipoactivas, algunas hasta el punto de atrofiarse.

la amígdala

La amígdala es una pequeña región del cerebro con forma de almendra que desempeña un papel en varias funciones, entre ellas:

  • Algunas funciones de apareamiento
  • La evaluación de estímulos relacionados con amenazas (es decir, evaluar qué en el entorno se considera un peligro)
  • La formación y almacenamiento de recuerdos emocionales.
  • Condicionamiento del miedo
  • Consolidación de la memoria

La corteza prefrontal (CPF)

La corteza prefrontal (PFC) es un área del cerebro que se encuentra en el lóbulo frontal. Esta región del cerebro juega un papel importante en el PTSD. Algunas de las funciones clave de la corteza prefrontal incluyen:

  • Regulación emocional
  • Iniciar conductas voluntarias y conscientes
  • Regulación de la atención
  • Toma de decisiones
  • Interpretando las emociones

La CPF ventromedial ayuda a suprimir las emociones negativas, además de desempeñar un papel en la toma de decisiones personales y sociales. También juega un papel importante en la última parte de la consolidación de la memoria, así como en la regulación de la extinción, el debilitamiento y eventual disipación de una respuesta condicionada.

La CPF dorsolateral Modula la toma de decisiones y la memoria de trabajo. La memoria de trabajo contiene activamente información transitoria antes de que se convierta en parte de la memoria a largo plazo durante la consolidación de la memoria.

La corteza orbitofrontal, una de las partes del cerebro menos comprendidas, parece estar involucrada en la integración sensorial y en señalar las recompensas y/o castigos esperados en una situación determinada. También modula la emoción y la toma de decisiones.

En su conjunto, la corteza prefrontal está interconectada con muchas funciones cerebrales, incluida la consolidación de la memoria y la regulación del sueño de ondas lentas (sueño no REM, denominado «sueño profundo»).

La corteza cingulada anterior media

La función principal de la corteza cingulada anterior media (CCA) es monitorear el conflicto. El ACC también juega un papel en:

  • Conciencia emocional (particularmente empatía)
  • Registro del dolor físico
  • Regulación de funciones autonómicas como la frecuencia cardíaca y la presión arterial.

La investigación ha encontrado que las disminuciones en el grosor cortical en el ACC están relacionadas con un aumento de los síntomas del TEPT.

el hipocampo

El hipocampo ayuda a regular el olfato, la codificación espacial y la memoria. Más específicamente, el hipocampo ayuda a almacenar recuerdos a largo plazo, básicamente ayudando a decidir qué pasa de ser una memoria a corto plazo a qué se convierte en una memoria a largo plazo. Este proceso de convertir la memoria a corto plazo en memoria a largo plazo es lo que se conoce como consolidación de la memoria.

El daño al hipocampo también puede liberar un exceso de cortisol (una hormona del estrés).

La circunvolución frontal inferior derecha

La circunvolución frontal inferior derecha está implicada en la modulación de la aversión al riesgo. Los estudios muestran que la estimulación magnética transcraneal (TMS) de esta región del cerebro puede reducir algunos comportamientos de riesgo.

La respuesta del cerebro al trauma

Cuando su cerebro identifica algún tipo de amenaza, la amígdala es responsable de iniciar una reacción rápida y automática conocida como respuesta de lucha o huida. Piense en la amígdala como la alarma que suena cuando algo representa un peligro. Esta alarma prepara su cuerpo para responder, ya sea lidiando con la amenaza o alejándose de ella.

La amígdala también se comunica con otras áreas del cerebro, incluido el hipotálamo, que luego libera la hormona del estrés cortisol. Es la corteza prefrontal del cerebro la que debe evaluar la fuente de la amenaza y determinar si el cuerpo necesita permanecer en alerta máxima para enfrentar la amenaza o si el cerebro necesita comenzar a calmar el cuerpo.

La corteza prefrontal actúa como un sistema de frenado que ayuda a que su cuerpo vuelva a su estado normal cuando se da cuenta de que la amenaza no representa un peligro o después de que la amenaza ha pasado.

Cuando las personas tienen síntomas de trastorno de estrés postraumático, la amígdala se vuelve hiperactiva mientras que la corteza prefrontal medial se vuelve hipoactiva.

En otras palabras, la parte del cerebro que desencadena una respuesta de lucha o huida responde también fuertemente, a menudo de una manera que es desproporcionada con respecto al peligro que representa la amenaza. Al mismo tiempo, la parte del cerebro responsable de calmar esta reacción no funciona lo suficientemente bien.

Las consecuencias del trauma

Al examinar las funciones de las diversas estructuras del cerebro, la correlación entre un cambio en los niveles de actividad de esas estructuras y algunos síntomas de PTSD se vuelve más clara.

hipervigilancia

La hiperactividad de la amígdala se presenta como síntomas de hipervigilancia y la respuesta de sobresalto exagerada.Debido a que la amígdala reacciona de forma exagerada, se libera norepinefrina, pero luego la corteza prefrontal no la controla ni la trata adecuadamente.

Como resultado, las personas con PTSD experimentan síntomas de hipervigilancia. Se excitan demasiado y están en alerta máxima, lo que puede dificultar la relajación y el sueño. Una persona puede sentir que siempre está tensa e incluso pequeños desencadenantes pueden hacer que reaccione como si estuviera enfrentando o reviviendo su trauma original.

Recuerdo distorsionado

El hipocampo está involucrado en los procesos de memoria explícita y en la codificación del contexto durante el condicionamiento del miedo. Cuando el hipocampo no funciona de manera óptima, afecta la forma en que una persona recuerda y recuerda los recuerdos, especialmente los recuerdos que contienen un elemento de miedo, como los relacionados con el trauma.

En términos de síntomas de PTSD, esto resulta en:

  • Recuerdos recurrentes sobre el evento.
  • Creencias negativas distorsionadas
  • Flashbacks disociativos

Comportamiento impulsivo

Los cambios en la circunvolución frontal inferior derecha ayudan a explicar por qué las personas con TEPT pueden involucrarse repentinamente en actividades de alto riesgo.

La investigación ha encontrado que la reducción del grosor cortical en ciertas áreas del cerebro asociadas con la regulación emocional y la inhibición de la respuesta, incluida la circunvolución frontal derecha, está relacionada con problemas de control de impulsos en el TEPT.

Una palabra de Psyathome

Al examinar a fondo la relación entre la función cerebral y los síntomas de una persona, se vuelve más fácil comprender muchas de las manifestaciones complejas del PTSD. Aunque comprender el cerebro de esta manera puede no proporcionar un alivio sintomático directo a alguien que vive con PTSD, puede ser útil para comprender por qué los síntomas están sucediendo y, a su vez, ayudan a la comunidad médica a continuar desarrollando intervenciones más efectivas.

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