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¿Qué es el síndrome de alimentación nocturna?

¿Sigues estrictamente tu dieta durante el día, pero la arruinas por la noche? Tal vez nunca tengas hambre por la mañana y tengas tu primera comida por la tarde. Si se encuentra comiendo grandes cantidades de comida por la noche, incluso despertándose para comer, es posible que tenga un trastorno alimentario específico, llamado síndrome de alimentación nocturna (NES).

Este artículo analiza los síntomas y las posibles causas del síndrome de alimentación nocturna. También explora algunas de las opciones de tratamiento que pueden ayudar.

¿Qué es el síndrome de alimentación nocturna?

NES fue descrito por primera vez en 1955 por el psiquiatra Albert Stunkard, quien lo vio como una variación conductual de la obesidad. Como resultado, se ha estudiado con mayor frecuencia en el contexto de la investigación sobre la obesidad. Comparado con otros trastornos alimentarios, el NES ha sido poco estudiado.

Las personas que tienen NES o viven con alguien que tiene la afección pueden notar ciertas pistas en el hogar. Por ejemplo, pueden encontrar desorden en la cocina o falta de comida, lo que sugiere que alguien ha estado despierto y comiendo en medio de la noche. Estos son indicios de que alguien en el hogar puede tener el síndrome de alimentación nocturna.

Las personas con NES a menudo comen porque creen que mejorará el sueño o les ayudará a volver a dormirse. Quienes padecen esta afección suelen tener poco apetito por la mañana y con frecuencia se saltan el desayuno. Comúnmente experimentan culpa y vergüenza relacionadas con su alimentación.

Se estima que el 1,5% de la población general tiene NES. Es más común en ciertas poblaciones, con tasas de prevalencia del 6% al 14% entre quienes han perdido peso y del 9% al 42% entre los candidatos a cirugía bariátrica.

Síntomas del síndrome de alimentación nocturna

El síndrome de alimentación nocturna se clasifica actualmente como Otro trastorno alimentario o alimentario especificado (OSFED) por el «Manual diagnóstico y estadístico de los trastornos mentales, 5.ª edición» (DSM-5).

Los síntomas principales del síndrome de alimentación nocturna son:

  • Episodios repetidos de comer por la noche, incluido despertarse del sueño para comer
  • Consumo excesivo de alimentos después de la cena.
  • Conciencia y recuerdo de comer por la noche.
  • Angustia significativa o deterioro relacionado con la comida nocturna.

En muchos casos, las personas con la afección consumen al menos el 25 % de su ingesta de alimentos después de la cena, en promedio, durante al menos tres meses. Estos episodios de comidas nocturnas también ocurren al menos dos veces por semana durante tres meses.

Las personas con NES pueden comer en exceso (es decir, comen una gran cantidad de comida en un corto período de tiempo mientras se sienten fuera de control) o pueden simplemente picotear.

La evaluación de NES se puede realizar a través del Cuestionario de alimentación nocturna (NEQ) o la Escala de diagnóstico de alimentación nocturna (NEDS), dos medidas de autoinforme. También existe el Historial e Inventario del Síndrome de Comer Nocturno (NESHI), una entrevista de diagnóstico.

Trastornos relacionados

Las personas pueden cumplir con los criterios para NES y otro trastorno alimentario al mismo tiempo. Los estudios muestran que aproximadamente del 7 % al 25 % de las personas con NES también cumplen los criterios para el trastorno por atracón. Las investigaciones indican que entre las personas con bulimia nerviosa, el 40 % de los pacientes hospitalizados y el 50 % de los pacientes ambulatorios informaron síntomas de alimentación nocturna.

A la luz de esto, la NES puede considerarse como una variante específica del trastorno por atracón o bulimia nerviosa que presenta un patrón circadiano de alimentación interrumpido y una alimentación significativa durante las horas de sueño de la persona.

Un trastorno similar, pero diferente, es el trastorno alimentario relacionado con el sueño (SRED). SRED es principalmente un trastorno del sueño, mientras que NES es principalmente un trastorno alimentario.

La principal diferencia es que las personas con SRED comen mientras duermen o en un estado crepuscular entre el sueño y la vigilia, y no son conscientes de lo que están haciendo. A menudo se despiertan para encontrar comida en su cama y no recuerdan haber comido. Por el contrario, las personas con NES están completamente despiertas mientras comen y recuerdan después.

Las personas con NES a menudo tienen depresión y ansiedad. También pueden tener un historial de uso de sustancias.

Causas del síndrome de alimentación nocturna

Se desconoce la causa exacta de NES. Algunos factores diferentes que podrían desempeñar un papel:

Problemas del ritmo circadiano

Las personas con NES parecen tener una interrupción en su ritmo circadiano, el proceso biológico que regula los patrones de sueño y alimentación de acuerdo con el ciclo natural de luz y oscuridad.

En los seres humanos, el apetito y el consumo de alimentos tienden a corresponder estrechamente con las primeras horas de vigilia: las comidas se consumen generalmente entre las primeras horas de la mañana y las primeras de la tarde. Las personas con NES conservan un ciclo de sueño normal pero muestran un patrón de ingesta de alimentos retrasado.

Un estudio mostró que las personas que tienen NES consumieron el 56 % de sus calorías entre las 8 pm y las 6 am. Las personas que no tenían NES solo consumieron el 15 % de sus calorías durante este tiempo.

Dieta diurna

NES también puede ser una respuesta a la dieta. Cuando las personas reducen su ingesta de alimentos durante el día y el cuerpo se encuentra en un estado de privación física, el impulso de comer más tarde en el día es una respuesta normal a la restricción. Con el tiempo, el patrón autotranquilizador de comer por la noche puede arraigarse.

Otras causas posibles

Los desequilibrios hormonales que interrumpen los patrones de alimentación también pueden contribuir al síndrome de alimentación nocturna. También puede desarrollarse en respuesta a un patrón de quedarse despierto y comer hasta tarde en la noche, como puede ser común entre los estudiantes universitarios. Una vez que uno se establece en este hábito, puede ser difícil romperlo.

Resumen

Si bien las causas exactas del síndrome de alimentación nocturna no se comprenden por completo, los factores que podrían desempeñar un papel incluyen problemas del ritmo circadiano, desequilibrios hormonales y dieta diurna.

Tratamiento para el síndrome de alimentación nocturna

Los tratamientos para el síndrome de alimentación nocturna pueden incluir terapia, medicamentos y otras estrategias, como psicoeducación y fototerapia.

Psicoterapia

La terapia cognitiva conductual (TCC) es uno de los tratamientos más exitosos para los trastornos alimentarios. La TCC se enfoca en los patrones de pensamiento subyacentes que contribuyen a la condición.

El tratamiento psicológico para NES generalmente incluirá tanto psicoeducación sobre la condición como autocontrol para comprender el trastorno y los factores de mantenimiento. Implicará una reducción del comportamiento de la dieta. Las intervenciones conductuales comunes a otros trastornos alimentarios incluyen la planificación de las comidas y la estructuración de la alimentación habitual.

El tratamiento NES agrega un enfoque específico en cambiar los patrones de alimentación a una hora más temprana para alinearse mejor con los ciclos de sueño y vigilia. El desayuno se implementa para restablecer los patrones de alimentación.

Este es un paso necesario para romper el ciclo, aunque puede ser un desafío mientras continúa comiendo por la noche y no tiene apetito por la mañana. Se puede hacer gradualmente, con un aumento lento de la ingesta de la comida de la mañana hasta que se pueda consumir regularmente un desayuno adecuado.

Las creencias disfuncionales refuerzan los comportamientos. Por ejemplo, una persona con NES puede sentirse incapaz de evitar la comida por la noche, estar convencida de que tiene que comer para conciliar el sueño y creer que la ansiedad nocturna solo se puede controlar con la comida.

Reestructuración cognitiva

Si bien las creencias inútiles perpetúan el trastorno, la reestructuración cognitiva y los experimentos conductuales pueden ayudar a cambiar los pensamientos y los comportamientos. Cuando ocurren episodios de comidas nocturnas, los terapeutas pueden identificar estrategias que apunten a pensamientos y comportamientos específicos.

Después de un episodio de comer por la noche, puede ser útil observar cuándo el individuo comenzó a pensar en querer comer. A continuación, observarían cada paso que implicaba llegar a la comida, elegirla, comerla y luego lo que sucedió como resultado. Observar estos pasos y pensar en dónde se podría cambiar esta cadena de eventos puede ayudar a las personas a navegar situaciones futuras.

Romper el patrón de comer por la noche puede ser difícil y puede requerir el uso de técnicas psicológicas, como hacer una lista de razones para no participar en el comportamiento (y revisarla antes de acostarse), así como instalar barreras físicas, como bloquear el acceso a la cocina por la noche.

Las estrategias de higiene del sueño utilizadas en el tratamiento de la TCC para el insomnio, como apegarse a una hora constante para acostarse y despertarse por la mañana, también son importantes.

Fototerapia

Otros tratamientos para NES incluyen fototerapia (exposición a la luz) similar a la que se usa para tratar el trastorno afectivo estacional (SAD). Se cree que la terapia de luz brillante afecta la melatonina, una hormona que ayuda a regular los ritmos circadianos.

En la fototerapia para NES, los pacientes están expuestos a luz brillante por la mañana. Este tratamiento se enfoca en la interrupción del ritmo circadiano al tratar de restablecer el reloj biológico usando luz. En este momento, hay poca investigación formal sobre el enfoque, aunque ha demostrado ser eficaz en dos estudios de casos.

Medicamento

La medicación psiquiátrica ha sido el tratamiento más investigado para NES. Aunque hay poca evidencia que respalde el uso de medicamentos psiquiátricos para el tratamiento de los trastornos alimentarios en general, existe cierto respaldo para hacerlo en el caso de NES, donde la interrupción del ritmo circadiano sugiere un componente biológico más grande.

Los medicamentos que se han estudiado y utilizado incluyen los inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS) que incluyen paroxetina (Paxil), fluvoxamina (Luvox) y sertralina (Zoloft).

Otros recursos

Hay dos libros sobre el síndrome de alimentación nocturna, uno para personas que padecen la afección y otro para profesionales de la salud. Estos libros pueden proporcionar más información sobre la afección si usted o alguien que conoce tiene dificultades:

  • «Superar el síndrome de comer de noche: una guía paso a paso para romper el ciclo» por Allison, Stunkard y Tier: Una guía de autoayuda para personas con NES.
  • «Síndrome de alimentación nocturna: investigación, evaluación y tratamiento» por Lundgren, Allison y Stunkard (Eds): esta es una descripción general completa de NES para profesionales e incluye un manual de tratamiento.

Resumen

Los tratamientos para el síndrome de alimentación nocturna a menudo utilizan terapia cognitiva conductual y técnicas relacionadas. Otras estrategias que pueden ser útiles incluyen fototerapia, psicoeducación y medicamentos.

Una palabra de Psyathome

Si experimenta síntomas consistentes con el síndrome de alimentación nocturna, es posible que se sienta avergonzado y reacio a encontrar tratamiento. Por favor, no dude en buscar ayuda; Los profesionales en trastornos alimentarios pueden ayudarlo a recuperarse.

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