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Observación Naturalista en Psicología

La observación naturalista es un método de investigación que utilizan los psicólogos y otros científicos sociales. La técnica consiste en observar sujetos en su entorno natural. Se puede usar si realizar una investigación de laboratorio no sería realista, tendría un costo prohibitivo o afectaría indebidamente el comportamiento del sujeto.

¿Cómo funciona la observación naturalista?

Las personas no se comportan necesariamente en un entorno de laboratorio como lo harían en un entorno natural. Los investigadores a veces quieren observar el comportamiento de sus sujetos tal como sucede («en la naturaleza», por así decirlo). Los psicólogos pueden tener una mejor idea de cómo y por qué las personas reaccionan de la manera en que lo hacen observando cómo responden a situaciones y estímulos en la vida real.

La observación naturalista es diferente de la observación estructurada porque implica observar el comportamiento de un sujeto tal como ocurre en un entorno natural sin intentos de intervención por parte del investigador.

Por ejemplo, un investigador interesado en aspectos del comportamiento en el salón de clases (como las interacciones entre estudiantes o la dinámica maestro-alumno) podría usar la observación naturalista como parte de su investigación.

Realizar estas observaciones en un laboratorio sería difícil porque implicaría recrear un ambiente de salón de clases. Esto probablemente influiría en el comportamiento de los participantes, lo que dificultaría la generalización de las observaciones realizadas. Al observar a los sujetos en su entorno natural (el salón de clases donde trabajan y aprenden), los investigadores pueden observar más completamente el comportamiento de interés tal como ocurre en el mundo real.

Ventajas y desventajas

Una ventaja de la observación naturalista es que permite a los investigadores observar directamente al sujeto en un entorno natural. El método les da a los científicos una mirada de primera mano al comportamiento social y puede ayudarlos a notar cosas que quizás nunca hayan encontrado en un entorno de laboratorio.

Las observaciones también pueden servir como inspiración para futuras investigaciones, y la información obtenida de la observación naturalista puede conducir a conocimientos que pueden usarse para ayudar a las personas a superar problemas y llevar vidas más saludables y felices.

Otras ventajas de la observación naturalista incluyen:

  • Permite a los investigadores estudiar cosas que no se pueden manipular en un laboratorio debido a preocupaciones éticas.. Por ejemplo, si bien no sería ético estudiar los efectos del encarcelamiento limitando realmente a los sujetos, los investigadores pueden recopilar información mediante el uso de la observación naturalista en entornos penitenciarios reales.
  • Puede apoyar la validez externa de la investigación.. Los investigadores podrían decir que los hallazgos de un estudio de laboratorio se pueden generalizar a una población más grande, pero eso no significa que en realidad observar aquellos hallazgos que ocurren en un entorno natural.

La observación naturalista puede ser útil en muchos casos, pero el método también tiene algunas desventajas potenciales.

Una desventaja de la observación naturalista es que puede ser difícil determinar la causa exacta del comportamiento de un sujeto. El experimentador tampoco puede controlar las variables externas.

Otras desventajas de la observación naturalista incluyen:

  • Las personas pueden comportarse de manera diferente cuando saben que están siendo observadas. Los sujetos pueden tratar de comportarse mejor de lo que normalmente lo harían para parecer socialmente más deseables o aceptables para quienes los observan. Los investigadores pueden hacer esfuerzos para evitar el problema, pero puede ser difícil de eliminar.
  • Las personas pueden cambiar su comportamiento para ajustarse a lo que creen que los investigadores esperan ver. En psicología, el término características de demanda se refiere a pistas sutiles que les permiten a los participantes saber de qué se trata el experimento o qué esperan encontrar los investigadores. Los participantes pueden alterar su comportamiento para estar de acuerdo con lo que creen que quieren los investigadores.
  • Diferentes observadores pueden sacar diferentes conclusiones del mismo comportamiento presenciado.. Dos investigadores pueden ver las mismas acciones pero atribuirlas a diferentes causas.

Métodos de recopilación de datos

Los investigadores utilizan diferentes técnicas para recopilar y registrar datos de la observación naturalista. Por ejemplo, pueden anotar cuántas veces ocurrió un determinado comportamiento en un período de tiempo específico o tomar una grabación de video de los sujetos.

  • Grabaciones de audio o video. Según el tipo de comportamiento que se observe, los investigadores también pueden decidir realizar grabaciones de audio o video de cada sesión de observación.
  • Narrativa del observador. El observador puede tomar notas durante la sesión a las que pueda referirse. Pueden recopilar datos y discernir patrones de comportamiento a partir de estas notas.
  • Conteos de cuentas. El observador anota cuándo y cuántas veces ocurrieron ciertos comportamientos.

¿Con qué frecuencia se recopilan los datos?

Rara vez es práctico, o incluso posible, observar cada momento de la vida de un sujeto. Por lo tanto, los investigadores suelen utilizar el muestreo para recopilar información a través de la observación naturalista. El objetivo es asegurarse de que la muestra de datos sea representativa del comportamiento general del sujeto.

Se puede obtener una muestra representativa a través de:

  • Muestreo de tiempo. Toma de muestras a diferentes intervalos de tiempo (aleatorios o sistemáticos).
  • Muestreo de situación. Observar el comportamiento en diferentes situaciones y entornos.

Ejemplos

Imagine que desea estudiar el comportamiento de riesgo en los adolescentes. Puede optar por observar el comportamiento en diferentes entornos, como en una colina para deslizarse en trineo, en una pared para escalar rocas, en una pista de patinaje sobre hielo y en un auto chocador. Después de definir operativamente «comportamiento de riesgo», observaría a sus sujetos adolescentes en estos entornos y registraría cada incidencia de lo que ha definido como comportamiento de riesgo.

Ejemplos famosos de observaciones naturalistas incluyen el viaje de Charles Darwin a bordo del HMS Beagleque sirvió de base para su teoría de la selección natural, y el trabajo de Jane Goodall que estudia el comportamiento de los chimpancés.

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